Marzo es el "mes del cometa". El cometa C/2011 L4, descubierto en 2011 y conocido como Panstarrs, es un espectáculo celeste esperado por astronómos y aficionados y en los próximos días "se puede" hacer realidad. Decimos"se puede" porque el tipo de cometas al que pertenece Panstarrs suelen oscilar desde la máxima visibilidad sin necesidad de telescopio hasta una gran decepción a los ojos expectantes de su luminosidad, ya que su curva de luz está en permanente cambio.

Las mejores fechas para verlo en España serán los días 12 y 13 de marzo, en el crepúsculo, cuando el cielo no está tolamente oscuro

Un cometa está compuesto por agua, hielo, polvo y otros minerales. Cuando se acerca al Sol estos elementos se funden y se logra un objeto brillante por el polvo y gas. El cometa que esperamos ver procede de la nube de Oort, todo un cinturón de cuerpos celestes que rodea el Sistema Solar. Además, nunca ha pasado por el intenso calor del Sol, por lo que se pueden producir dos situaciones: podría escupir chorros de gas y polvo provocando una cola tan brillante como las estrellas de la Osa Mayor... O también podría entrar en colapso, si tras su interacción con el Sol es alejado del Sistema Solar.

¿Qué ha pasado en los lugares en los que ya se ha visto?

Muchos países del hemisferio sur, como Argentina o Australia (Imágenes superiores:spaceweather.com), ya han podido disfrutar del espectáculo de Panstarrs, que fue descubierto por un telescopio de observación panorámica del mismo nombre en Hawaii. No obstante, en esos países se verá solamente hasta su perihelio, es decir, el punto más cercano de la órbita de un cuerpo celeste alrededor del Sol. En el hemisferio norte se podrá ver en su máximo esplendor y tamaño, aunque corre el riesgo de perder luminosidad.

¿Cuándo se podrá observar desde España?. Las fechas clave

Las mejores fechas para verlo en España serán los días 12 y 13 de marzo, en el crepúsculo, cuando el cielo no está tolamente oscuro. No obstante, se podrá ver desde el día 7 de marzo, pero en días posteriores es cuando aparecerá más elevado en el horizonte y más brillante mientras se acerca a su perihelio.

Otras fechas clave son el 5 de marzo, cuando el cometa está en su punto más cercano a la Tierra (a unos 100 millones de kilómetros), y el 10 de marzo, el día en el que  el cometa pasará más cerca del Sol.

¿Qué se tiene que hacer para verlo?

El cometa PanStarrs, visible este mes de marzo

Tendría que ser posible observar al cometa a simple vista en el atardecer. Solamente hay que dirigir la mirada hacia el oeste,  entre 20 y 30 minutos después de la puesta del Sol, y buscar un horizonte sin obstáculos (árboles, montañas, edificios, alumbrado público,...), cerciorándonos, antes de mirar fijamente al horizonte, de que el Sol se ha ocultado para no dañar nuestra vista.

Si el cielo no está despejado o hay demasiada contaminación será necesario utilizar unos pequeños prismáticos para contemplar el espectáculo. Y si no se consigue ver nada, no hay que desesperar, ya que  "los cuerpos que proceden de la nube de Oort pueden dar lugar a imágenes espectaculares o fracasos estrepitosos", según el Naval Reseach Lab.

¿Cuándo se podrá ver otro cometa?

Este 2013 puede ser el "año de los cometas", porque en octubre quizá se pueda observar el cometa ISON, descubierto en septiembre de 2012 y bautizado como "el cometa del siglo". Pero es pronto para poner títulos rimbonbantes, ya que el comportamiento de los cometas resulta impredecible: pueden arder espectacularmente o resquebrajarse. ISON podría brillar tanto como la luna llena cuando pase junto al Sol... o quedarse en nada.

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