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La verdad sobre los autos híbridos

Los híbridos no se conectan a la corriente... todavía.
Uno de los mitos más comunes es la creencia que los híbridos deben conectarse a la corriente eléctrica para recargar su batería. Pero los autos híbridos actuales no necesitan hacer eso. Los ingenieros has creado un sistema llamado de frenado regenerativo (en realidad se tomó prestado de los trenes) en el cual la energía que normalmente se pierde cuando un auto frena o se detiene se recupera y envía a las baterías recargables. El proceso es completamente automático, por lo que el conductor no tiene que hacer absolutamente nada.

Las compañías automotrices explican que los conductores no tienen que conectar sus vehículos, pero un número creciente de ellos desearían tener un híbrido que se pueda conectar a la corriente eléctrica. La capacidad de conectar un híbrido durante la noche para cargar un juego más grande de baterías quiere decir que la mayor parte de su conducción de ciudad podría ser hecha sin quemar una sola gota de gasolina. Justo eso es lo que está intentando GM con su nuevo prototipo Volt.

Las baterías no se deben cambiar.
Otro mito importante es la creencia que las baterías deben ser sustituidas después de determinado tiempo. La preocupación por el costoso reemplazo de las baterías sigue manteniendo al margen a muchos compradores potenciales de esta tecnología. Esas preocupaciones no tienen razón de ser. Al mantener la carga entre el 40% y el 60% los fabricantes han logrado extender considerablemente la vida de las baterías.

La garantía base de las baterías en los autos híbridos es de entre 80 mil y 100 mil millas, dependiendo del fabricante y el lugar donde vives. Pero eso no quiere decir que las baterías morirán a las 100 mil millas. El Departamento de Energía de EU detuvo sus pruebas sobre las baterías de autos híbridos cuando llegaron a 160 mil millas y las baterías seguían casi como nuevas.

No son nada nuevo.
Contrario a lo que mucha gente piensa, los autos híbridos no son nada nuevos. A principios del siglo 20 se fabricaban autos a gasolina, eléctricos y de vapor por igual. No tomó mucho tiempo para que alguien comenzara a mezclar los diferentes tipos de generadores de energía. En 1905 un ingeniero estadounidense llamado H. Piper presentó la primera patente para un auto híbrido de gasolina y electricidad.

Con la llegada de el sistema de encendido eléctrico se hizo mucho más fácil encender un motor de gasolina, eso junto a los bajos precios de la gasolina extinguieron casi por completo las demás fuentes de energía para los automóviles.

Los híbridos son divertidos
La tecnología híbrida ha avanzado lo suficiente como para añadir algo de emoción a la ecuación. El Honda Accord Hybrid es el sedán familiar más rápido del mercado y el Lexus GS450h tiene más de 300 caballos de fuerza con una aceleración de 0 a 60 millas por hora de menos de seis segundos.

El concepto FT-HS de Toyota es un híbrido deportivo de más de 400 caballos de fuerza. Estos vehículos prueban que añadir un motor eléctrico al tren motriz no demerita forzosamente el desempeño del auto.

El mercado de los híbridos ha crecido en Estados Unidos de manera impresionante, de 9,500 unidades vendidas en el 2000 a 200 mil en 2005. Aunque las 200 mil unidades es un crecimiento enorme, hay que verlo en perspectiva con respecto al mercado en general ya que representan sólo el 1.2% de los 17 millones de autos nuevos vendidos el año pasado. Los expertos creen que el crecimiento de los híbridos continuará los siguientes años y se podría llegar a un millón de híbridos para el 2007 o 2008. Aunque suena bien, hay que tomar en cuenta que hay 700 millones de vehículos alrededor del mundo. Si el incremento continúa al mismo ritmo, habrá más de mil millones de autos y camiones en el mundo dentro de 20 años.

Los híbridos no son tan ecológicos
Aunque los híbridos solo pueden ser vistos como una solución parcial para utilizar menos gasolina, lamentablemente en realidad no sirven tanto como se cree para cuidar al medio ambiente. Un estudio realizado por CNW Marketing Reaserch reveló que la mayoría de las SUVs son más ecológicas que cualquier híbrido que se vende actualmente.

En este estudio se tomó en consideración todo el proceso de construcción del auto, desde los costos de manufactura de cada pieza, la energía empleada en investigación y desarrollo, la gastada por los trabajadores para ir a trabajar, hasta que tan duradero y que tan fácil de reciclar será el auto una vez que termine su tiempo de vida. Bajo este criterio el auto más ecológico que se puede comprar es el Scion xB. Como este auto es exclusivo de Estados Unidos, el auto más ecológico que se puede comprar en Europa increíblemente es el Jeep Wrangler, seguido por el Toyota Yaris, el Corolla y el Ford Focus.

El estudio reflejó que el Prius es 5 veces menos ecológico que el Yaris, al mismo tiempo que una Range Rover es 25% más ecológica que el pequeño hibrido japonés. Los vehículos híbridos recibieron malas calificaciones debido a la poca durabilidad de sus piezas principales, los altos costos de investigación y desarrollo, y son más difíciles de fabricar gracias al gran número de piezas que tienen por lo que gastan más energía al hacerlos y son más difíciles. Por su parte, las SUVs obtienen buenas calificaciones por que son fáciles de fabricar y utilizan aceros de grado simple que son más fáciles de reciclar.

Este estudio ayuda a reafirmar la teoría que dice que los híbridos son un instrumento político y económico más que una solución para recuperar el medio ambiente. La importancia de los híbridos es cuanta gasolina se deja de usar y cuanto petróleo menos se tendrá que comprar a otros países (en el caso de Estados Unidos), dejando a la contaminación a largo plazo prácticamente en el olvido.

Los híbridos son un buen inicio, pero seguramente sus siguientes generaciones serán mucho mejores. Existen otras opciones de combustibles alternos como las celdas de hidrógeno y el bio diesel. Seguramente el futuro será un auto híbrido de electricidad y celdas de hidrogeno, los cuales contaminarán mucho más a largo plazo que los híbridos actuales, pero sacaran al petróleo de la ecuación.

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07.12.2011 11:31 (07.12.2011)
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