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Lluvia en el Planeta Saturno..conocelo

Por Miguel Artime | Astronomía para terrícolas

La imagen que veis junto a este texto ilustra un curioso fenómeno del que nunca había oído hablar. Esos discos azules concéntricos que parten de los anillos de Saturno y caen el el propio gigante gaseosos son partículas de agua con carga eléctrica. Esta "lluvia" espacial provoca una reducción en el brillo atmosférico de Saturno.

lluvia_de_particulas_cargadas_en_Saturno

El descubrimiento de que el agua atmosférica que se detecta en Saturno procede de sus anillos, desde donde cae en forma de lluvia, se lo debemos a un análisis financiado por la NASA y realizado por científicos de la Universidad de Leicester, Inglaterra, que emplearon para ello el Observatorio W.M. Keck en Mauna Kea, Hawaii.

En el trabajo, que acaba de publicarse en la prestigiosa revista Nature, se determina además que el agua no solo cae en forma de lluvia desde los anillos, sino que fluye por muchas más zonas del planeta de las que se creía con anterioridad. Así mismo, parece que el agua influye en la composición, estructura y temperatura de la atmósfera del gigante anillado.

En palabras del autor principal del estudio, James O'Donoghue, del departamento de física y astronomía de la Universidad de Leicester: "Saturno es el primer planeta en mostrar una interacción significativa entre su atmósfera y su sistema de anillos".

Lo más curioso, según ha explicado O'Donoghue, es que este agua actúa un poco de "bombero ionosférico", ya que contribuye a "apagar" (en realidad a reducir la densidad de electrones) las áreas de la ionosfera saturniana donde cae.

En opinión de O'Donoghue, este efecto sobre la densidad de electrones ionosférica en Saturno es importante porque explica por qué, durante muchas décadas, las observaciones habían detectado densidades inusualmente bajas en ciertas latitudes de Saturno.

El estudio también ayuda a los científicos a entender mejor el origen y evolución del sistema de anillos de Saturno y los cambios en la atmósfera del planeta.

 

Otro de los autores del trabajo, el investigador Kevin Baines, explica que las partículas de los anillos, situadas a 60.000 kilómetros sobre la superficie del planeta, actúan como un motor importante del entorno y del clima en vastas extensiones de la ionosfera del planeta.

A principios de 1980, las imágenes de la nave Voyager de la NASA mostraban de dos a tres bandas oscuras en Saturno y los científicos teorizaron que el agua podría haber caído en ellas desde los anillos. Esas bandas no se volvieron a ver hasta el año 2011. Ahora, las observaciones realizadas con el telescopio Keck II (Hawai), han demostrado esa interacción entre los anillos de Saturno y la ionosfera.

Los científicos esperaban que el área ecuatorial de Saturno, al igual que lo que sucede en Júpiter y la Tierra, mostrase una uniformidad en cuanto a su brillo. Sin embargo se sorprendieron al detectar grandes áreas en las que ese brillo se atenuaba. Ahora han probado que el culpable de esa anomalía es la lluvia de partículas de agua que cae desde los anillos.

Y tu que te creías que ya lo sabías casi todo del sistema solar...



Los científicos británicos autores de este trabajo, esperan ahora poder emplear la sonda Cassini de la NASA para estudiar en más profundidad la atmósfera de Saturno y buscar así de nuevos detalles de esa lluvia de partículas ahora confirmada.

Crédito imagen: NASA/JPL-Caltech/Instituto de Ciencia Espacial/Universidad de Leicester.

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